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Restos de una supernova fueron encontrados en la nieve ant谩rtica.

Polvo de supernova en el antartico

El polvo espacial podr铆a tener 20 millones de a帽os.

Una estrella colapsa cuando muere, arrojando polvo espacial en una gigantesca nube de elementos que hacen muy hermosas las fotos del Telescopio Hubble. La “explosi贸n”, llamada supernova, resulta en un agujero negro o en una estrella incre铆blemente peque帽a y densa que ya no genera calor.

Una supernova tambi茅n dispara polvo espacial en todas las direcciones que viaja a trav茅s del universo, entrando ocasionalmente en contacto con otras estrellas, planetas, sea lo que sea que se encuentre a su paso.

La Tierra ha existido el tiempo suficiente para recolectar part铆culas de estrellas en explosi贸n, aunque es dif铆cil encontrar la evidencia. Pero en alg煤n momento de los 煤ltimos 20 a帽os, el polvo espacial de una supernova se cruz贸 con la Tierra y se asent贸 en la Ant谩rtida. El polvo en s铆 mismo podr铆a tener una antig眉edad de 20 millones de a帽os.

El sol en una supernova

La Ant谩rtida es uno de los lugares m谩s pr铆stinos del planeta. Gracias a su naturaleza generalmente inh贸spita, as铆 como a su aislamiento natural, es un buen lugar para que los astr贸nomos busquen meteoritos y otros materiales que caen del cielo. Tienden a permanecer sentados sin ser molestados por largos per铆odos de tiempo.

Nuestro sistema solar se encuentra en un brazo espiral particular de la V铆a L谩ctea, y orbita el centro gal谩ctico cada 230 millones de a帽os aproximadamente. Los astr贸nomos sospechan que mientras el Sol y la Tierra atravesaban el vecindario gal谩ctico local, habr铆an atravesado la nube de escombros que esta supernova dej贸 atr谩s, causando que los materiales llovieran sobre la Tierra.

El mismo tipo de hierro se ha encontrado enterrado en los fondos marinos y en otras rocas antiguas, pero 茅stas se depositaron hace millones de a帽os. Este es el primer hallazgo de este tipo de hierro interestelar establecido en los 煤ltimos a帽os, y podr铆a arrojar m谩s luz sobre d贸nde y cu谩ndo ocurri贸 exactamente la supernova que cre贸 el metal.

Un equipo de astr贸nomos de Alemania y Austria recientemente hizo uso de esa preservaci贸n al recolectar m谩s de 1.000 libras de nieve depositadas en los 煤ltimos 20 a帽os. Despu茅s de analizar todo el polvo y los granos que encontraron en la nieve, descubrieron una cantidad sospechosa de hierro-60. Esta particular cepa radioactiva de hierro les dijo a los astr贸nomos que el polvo no era local, sino que proven铆a del espacio exterior.

Es m谩s, sospechan que proviene de una supernova que explot贸 en alg煤n momento en el pasado c贸smico reciente.

Los cient铆ficos encontraron una extra帽a versi贸n de hierro en la relativamente fresca nieve ant谩rtica, seg煤n un estudio publicado en la revista Physical Review Letters. Espec铆ficamente, era un is贸topo de hierro, Fe-60, que los astr贸nomos saben que estaba presente cuando se form贸 nuestro sistema solar. El descubrimiento del polvo cargado de hierro podr铆a ayudar a los cient铆ficos a formar una l铆nea de tiempo m谩s clara de nuestro sistema solar.

Gunther Korschinek y sus colegas de institutos de Alemania y Austria buscaban pruebas en la Tierra de una supernova en el espacio. Eligieron la Ant谩rtida, dijo Korschinek, porque quer铆an una muestra de “una zona muy limpia, que no se vea afectada por el polvo del material circundante”.

Transportaron 500 kilos de nieve desde el continente casi deshabitado y congelado a sus laboratorios en Europa, bajo la hip贸tesis de que podr铆an encontrar tal evidencia de polvo de estrellas. Y sus m茅todos eran relativamente rudimentarios.

explosi贸n supernova emite polvo que se deposita en la ant谩rtida

Los investigadores encontraron las mejores muestras de nieve en 谩reas no frecuentes de la Ant谩rtida, de las cuales hay muchas. La nieve tuvo que permanecer congelada durante el viaje para que este an谩lisis funcionara, as铆 que la recogieron en contenedores de espuma pl谩stica y mantuvieron la temperatura baja durante el viaje de aproximadamente 10.000 millas.

Desde la estaci贸n de investigaci贸n, la nieve fue cargada en un avi贸n y luego se dirigi贸 a la costa de la Ant谩rtida. Desde all铆, fue llevado por un barco de investigaci贸n a Sud谩frica, antes de subir a otro barco a Europa.

Finalmente, las cajas entraron en una furgoneta y se dirigieron a un laboratorio, donde la nieve fue derretida y filtrada. Korschinek recibi贸聽 muestras para que su equipo pudiera analizar los elementos encontrados en la nieve.

El hierro-60 estaba all铆, pero tuvieron que descartar otras fuentes potenciales -como residuos de bombas nucleares o plantas de energ铆a- antes de poder determinar que era interestelar. A mitades del siglo XX, las armas nucleares y sus pruebas, enviaron part铆culas a todo el planeta, y esas reacciones tambi茅n produjeron hierro-60.

La exclusi贸n de otras fuentes permiti贸 a los cient铆ficos confirmar que se trataba de polvo espacial. El proceso fue lento e incluy贸 muchos pasos, dijo Korschinek, pero cuanto m谩s se acercaban a la confirmaci贸n, m谩s entusiasmado estaba el equipo. El descubrimiento abre la ventana de posibilidades para la investigaci贸n.

“Esperamos que podamos aprender m谩s sobre las supernovas, de esta supernova espec铆fica”

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