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Un telescopio gigante detecta señales espaciales de radio

Telescopio chino Fast Aperture Spherical Radio Telescope (FAST)

Un radiotelescopio gigante en China acaba de detectar señales repetitivas a través del espacio

¿Recuerdas el espectáculo de aquel gigantesco telescopio que se descubrió en un valle rodeado de montañas en China hace unos años? Bueno, el Radio Telescopio Esférico de Quinientos metros de Apertura (FAST) ahora ha captado una misteriosa señal espacial conocida como ráfaga rápida de radio.

Las ráfagas rápidas de radio o FRBs son pulsos de energía breves pero poderosos de partes distantes del cosmos. El primero fue visto en 2007, y cada vez encontramos más de ellos.

Mientras que los astrónomos han hecho recientemente algunos progresos emocionantes en el rastreo de FRBs, simplemente no sabemos exactamente cuáles son estas señales, o cómo se originan. Pueden ser causados por agujeros negros o estrellas de neutrones llamadas magnetares, tal vez.

Lo que es emocionante de la detección por parte de FAST es que esta rápida ráfaga de radio es un repetidor. La ráfaga se conoce oficialmente como FRB 121102: fue recogida por primera vez en 2012 en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, y ha aparecido varias veces desde entonces.

Los investigadores observan que la señal ha viajado alrededor de 3.000 millones de años luz a través del Universo para llegar a nosotros.

radio telescopio chino

FAST se enganchó a FRB 121102 el 30 de agosto, antes de registrar docenas de pulsos posteriores (en un día en particular, el 3 de septiembre, se detectaron más de 20 pulsos). Así que, esto parece un FRB particularmente persistente.

El receptor de 19 haces en FAST es especialmente sensible a las señales de radio, cubriendo el rango de frecuencia de 1.05-1.45 GHz, y eso lo hace perfecto para mantener un ojo en FRB 121102.

Cuantas más observaciones podamos hacer de estos FRBs, mejores serán nuestras posibilidades de saber exactamente qué son. Una idea es que los FRBs se producen al desintegrarse las costras de ciertos tipos de estrellas de neutrones.

Otra hipótesis postula que diferentes FRBs en realidad tienen causas diferentes, lo que puede explicar por qué las repeticiones de FRB 121102 y otras no parecen hacerlo. Al menos estamos mejorando en identificar de dónde vienen estas misteriosas ráfagas de radiación electromagnética.

Ahora podemos añadir los datos recopilados por FAST a nuestra creciente base de datos de conocimiento sobre estos intrigantes fenómenos espaciales. El equipo del telescopio ya ha podido eliminar las interferencias de aviones y satélites de sus mediciones.

Creo que es tan asombroso que la naturaleza produzca algo así. “Además, creo que hay información muy importante en esa estructura que tenemos que averiguar cómo codificar y ha sido muy divertido intentar averiguar qué es exactamente eso”.

 

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