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Hay agua en Encélado

Satélite de saturno Encélado

La luna de Saturno Encélado es un mundo acuático activo con una masa de agua global que se precipita por debajo de su corteza helada, han confirmado los científicos.

Se han observado magn√≠ficos g√©iseres de agua erupcionando desde la superficie de Enc√©lado, proporcionando evidencia directa de un reservorio del l√≠quido que da vida debajo de la superficie. Pero los cient√≠ficos no estaban seguros de si el sat√©lite conten√≠a un oc√©ano entero, o s√≥lo una peque√Īa masa de agua concentrada en su polo sur.

Una chimenea humeante es el ligero bamboleo que Enc√©lado muestra cuando orbita Saturno. Este movimiento inestable es efectivamente el resultado de agua salpicando dentro de Enc√©lado, y no podr√≠a aparecer si la luna estuviera hecha de hielo hasta el centro. En cambio, la luna debe contener una capa oce√°nica completa, seg√ļn una nueva investigaci√≥n que se bas√≥ en m√°s de siete a√Īos de im√°genes tomadas por la sonda espacial Cassini de la NASA.

Luna h√ļmeda que se mueve

Poco despu√©s de que la misi√≥n Cassini de la NASA llegara a Saturno, detect√≥ se√Īales de g√©iseres helados que brotaban del hemisferio sur. Una observaci√≥n adicional sugiri√≥ que las fracturas en el polo sur, denominadas “rayas de tigre”, eran la fuente de los g√©iseres, permitiendo que el material del interior se filtrara al espacio.

Originalmente, los cient√≠ficos pensaban que s√≥lo exist√≠a un peque√Īo mar local bajo la corteza helada, que suministraba material a las plumas. La cartograf√≠a gravitacional del mundo recogida durante los pasos cercanos de Cassini, suger√≠a que el mar podr√≠a ser global, pero no pudo ser confirmado.

Siguiendo una l√≠nea de investigaci√≥n independiente, se analizaron m√°s de siete a√Īos de im√°genes de Enc√©lado, mapeando cuidadosamente las caracter√≠sticas de la luna a trav√©s de cientos de im√°genes para medir los cambios en su rotaci√≥n. Encontraron que el diminuto mundo tiene un peque√Īo pero mensurable bamboleo mientras orbita el gigante anillado Saturno.

El equipo luego realizó varias simulaciones para determinar cómo el bamboleo afectaría a la luna si tuviera una variedad de interiores, incluyendo uno que estuviera completamente congelado. Encontraron que el tambaleo se explicaba sólo si Encélado contenía un océano global bajo su corteza helada.

El misterio del océano de Encélado

Cómo Encélado pudo mantener un océano líquido durante tanto tiempo sigue siendo un misterio. Thomas y sus colegas sugirieron ideas para un estudio futuro que podría ayudar a resolver la cuestión, incluyendo la idea de que las fuerzas de marea producidas por la gravedad de Saturno podrían generar más calor dentro de la luna de lo que se había anticipado.

“Este es un gran paso m√°s all√° de lo que hab√≠amos entendido antes sobre esta luna, y demuestra el tipo de descubrimientos que los investigadores pueden hacer con misiones orbitales de larga duraci√≥n a otros planetas”, dijo la coautora Carolyn Porco, del equipo de im√°genes de Cassini que dirige el Instituto de Ciencias Espaciales en Colorado. Actualmente, los cient√≠ficos de la NASA est√°n considerando enviar una nave espacial a Enc√©lado ya en 2021.

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